Os cientistas sabem há muito tempo que a baleia azul é o maior animal que já existiu. O que não se sabia até agora, no entanto, é que o gigante dos oceanos vagou pelo planeta muito antes do que anteriormente estabelecido – 1,5 milhão de anos atrás, durante o início do Pleistoceno. E agora sabemos disso graças ao maior fóssil de baleia azul antigo já encontrado.

De acordo com a National Geographic , o espécime de 25 metros de comprimento é agora oficialmente o maior já registrado. Embora seu tamanho seja inferior ao das baleias azuis modernas em 4,5 metros, a descoberta tem ramificações mais importantes a serem consideradas.

Publicada na revista Biology Letters , a pesquisa descreveu um crânio impressionantemente grande e sugere que a idade do fóssil forçou os biólogos evolucionistas a reavaliar a linha do tempo histórica de toda a espécie.

“O fato de que uma baleia tão grande existiu sugere que as baleias grandes já existiam há um bom tempo”, disse o co-autor do estudo Felix Marx, paleontólogo do Instituto Real Belga de Ciências Naturais em Bruxelas. “Não acho que as espécies possam evoluir para esse tamanho durante a noite.”

Local de escavação de fósseis de baleia azul

G. BianucciO local da escavação em Matera, Itália.

Encontrar fósseis de baleias com mais de 2,5 milhões de anos é extremamente raro, tornando igualmente difícil estabelecer o que fez as baleias azuis nos gigantes que são. Com inúmeras eras glaciais congelando partes dos oceanos do mundo e reduzindo o nível do mar durante esse período, os restos mortais de baleias que morreram estão provavelmente relegados a dezenas de metros abaixo do nível do mar.

Quanto a este particular de 85 pés, o fóssil foi essencialmente encontrado em 2006 por um fazendeiro do sul da Itália perto de Matera. Quando ele notou algumas vértebras grandes projetando-se de um lago que ele usava para irrigar seus campos, ele fez questão de avisar uma parte interessada.

Crânio fóssil de baleia azul

Cartas de BiologiaO crânio do fóssil em vista dorsal.

Foram necessárias três temporadas de outono para reduzir com sucesso o nível de água do lago sem prejudicar a colheita do fazendeiro. No final, foi o paleontólogo Giovanni Bianucci, da Universidade de Pisa, que conseguiu reivindicar este prêmio histórico.

Quando Bianucci e sua equipe recuperaram os restos mortais colossais, eles corretamente assumiram que pertenciam a uma baleia azul. Claro, eles ainda não sabiam a idade real desses ossos, mas sua descoberta lançou uma nova luz sobre como o crescimento da espécie tem sido gradual ao longo dos milênios.

O novo fóssil também pode ajudar a revelar que a ascensão das baleias gigantes tem sido mais gradual do que se acreditava, argumenta Marx.

Um estudo de 2017 analisando o tamanho de todas as espécies conhecidas de baleias de barbatanas – muitas das quais são conhecidas apenas por fósseis – indicou que o aumento no tamanho das baleias ocorreu rapidamente, cerca de 300.000 anos atrás.

Este 85 pés, no entanto, é muito mais antigo do que isso – e não se encaixa no prazo estabelecido. Sua mera inclusão no conjunto de dados de 2017 significa que “a data mais provável (de aumentos graduais do tamanho das baleias) foi adiada para 3,6 milhões de anos, e provavelmente ainda mais, possivelmente já em seis milhões de anos.”

Algoritmo do comprimento do corpo da baleia azul

Cartas de BiologiaOs diferentes comprimentos do corpo de fósseis de antigas baleias azuis ao longo do tempo, com a baleia Matera representada pelo ponto vermelho à direita.

Marx está atualmente trabalhando duro em um projeto no Peru, onde numerosos fósseis de baleias foram encontrados, embora ainda não tenham sido recuperados. Mais uma vez, incluir seus tamanhos relativos no algoritmo acima apenas confirma a teoria de Marx de que os aumentos no tamanho das baleias foram muito mais graduais do que se postulava anteriormente.

“Estou ciente de várias baleias grandes, pelo menos da mesma idade, que ainda não foram descritas”, disse ele.

Para o paleontólogo Cheng-Hsiu Tsai, da National Taiwan University, as conclusões de Marx estão em completo alinhamento com suas próprias descobertas. Tsai descobriu os restos do que é provavelmente a segunda maior baleia fossilizada já encontrada e argumentou desde então que as baleias de barbatanas ficaram maiores e mais gradualmente.

“Para ser honesto, este fóssil não me surpreende em nada”, disse ele. “Espero que encontremos algo maior e geologicamente ainda mais antigo em breve.”

By Hay

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