Em abril de 1986, o mundo experimentou seu pior desastre nuclear, quando um reator da usina de Chernobyl em Pripyat, Ucrânia, entrou em erupção. Mais de 50 toneladas de material radioativo flutuaram rapidamente pelo ar, viajando até a França. A explosão foi tão severa que níveis tóxicos de material radioativo vazaram da planta por 10 dias.

Mas quando os investigadores finalmente enfrentaram o local do desastre em dezembro daquele ano, descobriram algo estranho: uma pilha de produtos químicos escaldantes como lava que queimaram todo o caminho até o porão da instalação, onde então se solidificou.

A massa foi apelidada de “Pé de Elefante” por sua forma e cor, e embora esse apelido seja benigno, o Pé de Elefante continua a liberar quantidades extremamente altas de radiação até hoje.

Na verdade, a quantidade de radiação detectada no Pé de Elefante foi tão forte que poderia matar uma pessoa em questão de segundos.

O desastre nuclear de Chernobyl

Limpeza de Chernobyl com pás

MIT Technology Review
Funcionários de emergência limpando materiais irradiados com pás em Pripyat logo após o desastre.

No início da manhã de 26 de abril de 1986, uma explosão massiva na usina nuclear de Chernobyl, na então Ucrânia soviética, levou ao colapso.

Durante um teste de segurança, o núcleo de urânio dentro do reator 4 da usina superaqueceu a uma temperatura de mais de 2.912 graus Fahrenheit. Como resultado, uma cadeia de reações nucleares fez com que explodisse, rasgando sua tampa de aço e concreto de 1.000 toneladas.

A explosão então rompeu todos os 1.660 tubos de pressão do reator, causando uma segunda explosão e um incêndio que acabou expondo o núcleo radioativo do reator 4 para o mundo exterior. A radiação liberada foi detectada tão longe quanto a Suécia.

Registrando Níveis de Radiação

Sovfoto / UIG por meio do Getty Images
Os investigadores registram os níveis de radiação durante a construção de uma nova cobertura ou “sarcófago” para o reator 4.

Centenas de trabalhadores e engenheiros da usina nuclear foram mortos semanas após serem expostos à radiação. Muitos arriscaram suas vidas para conter a explosão e o subsequente incêndio na usina, como Vasily Ignatenko , de 25 anos , que morreu três semanas após entrar no local tóxico.

Muitos outros contraíram doenças terminais, como câncer, mesmo décadas após o incidente. Milhões que viviam perto da explosão sofreram de defeitos de saúde semelhantes e duradouros. Os efeitos de toda aquela radiação ainda são sentidos em Chernobyl hoje.

Os pesquisadores continuam a estudar os efeitos colaterais do desastre de Chernobyl, incluindo o ressurgimento chocante da vida selvagem na ” floresta vermelha “. Os pesquisadores também estão tentando quantificar as ramificações mais amplas da catástrofe, incluindo o estranho fenômeno químico que se formou no porão da planta, conhecido como Pé de Elefante.

Como o pé de elefante se formou?

Uma foto ampliada do pé do elefante

Departamento de Energia dos EUAA massa semelhante à lava é uma mistura de combustível nuclear, areia, concreto e outros materiais por meio dos quais se derreteu.

Quando o reator 4 superaqueceu, o combustível de urânio dentro de seu núcleo derreteu. Então, o vapor explodiu o reator. Finalmente, calor, vapor e combustível nuclear derretido se combinaram para formar um fluxo de 100 toneladas de produtos químicos escaldantes que jorraram do reator e pelo piso de concreto até o porão da instalação, onde finalmente se solidificou. Esta mistura letal semelhante a lava ficou conhecida como Pé de Elefante por sua forma e textura.

O pé de elefante é composto por apenas uma pequena porcentagem de combustível nuclear; o resto é uma mistura de areia, concreto derretido e urânio. Sua composição única foi denominada “corium” para denotar onde começou, no núcleo. Também é conhecido como material contendo combustível semelhante a lava (LFCM), que os cientistas continuam a estudar hoje.

A estrutura bizarra foi descoberta meses após o desastre de Chernobyl e supostamente ainda estava escaldante.

O incidente de Chernobyl continua sendo uma das piores tragédias nucleares até hoje.

A bolha de produtos químicos de vários metros de largura emitiu níveis extremos de radiação, causando efeitos colaterais dolorosos e até a morte em poucos segundos de exposição.

Quando foi medido pela primeira vez, o Pé do Elefante liberou quase 10.000 roentgens por hora. Isso significava que a exposição de uma hora era comparável a quatro milhões e meio de radiografias de tórax.

Trinta segundos de exposição teriam causado tontura e fadiga, dois minutos de exposição causariam hemorragia nas células do corpo e cinco minutos ou mais resultariam em morte em apenas 48 horas.

Apesar do risco associado ao exame do Pé de Elefante, os investigadores – ou liquidatários, como eram chamados – depois de Chernobyl conseguiram documentá-lo e estudá-lo.

Trabalhador fotografando pé de elefante

Arquivo de História Universal / Grupo de Imagens Universais / Imagens GettyO trabalhador não identificado nesta foto provavelmente teve problemas de saúde, se não a morte, por causa de sua proximidade com a Pé de Elefante.

A massa era relativamente densa e não podia ser perfurada, no entanto, os liquidacionistas perceberam que não era à prova de bala quando atiraram com um rifle AKM.

Uma equipe de liquidatários construiu uma câmera tosca com rodas para tirar fotos do Pé do Elefante de uma distância segura. Mas as fotos anteriores mostram trabalhadores tirando fotos de perto.

Artur Korneyev, um especialista em radiação que tirou a fotografia do homem ao lado do Pé de Elefante, estava entre eles. Korneyev e sua equipe foram encarregados de localizar o combustível deixado dentro do reator e determinar seus níveis de radiação.

“Às vezes a gente usaria uma pá”, ele disse ao New York Times . “Às vezes, usávamos nossas botas e apenas chutávamos [pedaços de entulho radioativo] para o lado.”

A fotografia acima foi tirada 10 anos após o incidente, mas Korneyev ainda sofria de catarata e outras doenças após sua exposição à massa de cório.

Replicando o pé de elefante

Foto granulada colorida do pé do elefante

Wikimedia CommonsOs pesquisadores recriaram o pé de elefante em um laboratório na tentativa de compreender os materiais que são criados em um derretimento nuclear.

O Pé de Elefante não emite mais tanta radiação como antes, mas ainda representa uma ameaça para qualquer pessoa em sua vizinhança.

By Hay

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