Mary Anning passou sua vida descobrindo tesouros. Não ouro – fósseis.

Ao longo das praias perto de sua casa em Dorset, Inglaterra, Anning caçava segredos pré-históricos. Suas emocionantes descobertas contribuíram para o crescente entendimento da geologia e da paleontologia ao longo do início do século XIX.

Mas, como mulher, Anning raramente recebia crédito por suas descobertas – e ela foi proibida de comparecer às reuniões da Sociedade Geológica para discuti-las.

“Se ela nascesse em 1970, estaria chefiando um departamento de paleontologia em Imperial ou Cambridge”, observou David Tucker, diretor do Lyme Regis Museum, localizado na cidade natal de Anning.

Esta é a história de Mary Anning, uma caçadora de fósseis do século 19 que finalmente está recebendo o que merece:

Quem foi Mary Anning?

Mary Anning nasceu em 21 de maio de 1799, na vila isolada de Lyme Regis em Dorset, Inglaterra. Tragédia e pobreza andavam de mãos dadas na família Anning. Embora tivessem dez filhos, apenas dois – Maria e seu irmão José – sobreviveram à infância.

Para ajudar a pagar as contas, Anning acompanhava seu pai, Richard, em caminhadas na praia. A praia próxima prometia riquezas – ela estava cheia de fósseis e as tempestades rotineiramente revelavam novos achados. Hoje, a área é um Patrimônio Mundial da UNESCO, conhecida como Costa do Jurássico.

Mas, naquela época, era simplesmente uma forma de a família ter uma renda. Mary Anning e seu pai vasculhariam os penhascos em busca de fósseis que ele pudesse vender na marcenaria à beira-mar. Maria aprendeu como identificar fósseis e prepará-los para venda.

“Mary Anning teve muito pouca educação formal”, disse a curadora do Museu de História Natural, Emma Bernard, à BBC. “No entanto, ela se educou em geologia e anatomia e dissecava animais modernos como peixes e chocos para entender melhor os fósseis que encontrou.”

Infelizmente, em 1810, a tragédia aconteceu novamente – o pai de Anning morreu de tuberculose, deixando sua família sem renda.

Anning Digging

Henry De la Beche / Wikimedia CommonsHenry De la Beche mostrou Anning trabalhando na escavação de fósseis.

Mary Anning se dedicou à coleta de fósseis. Era a melhor maneira de sustentar a família e pagar as dívidas do pai – e colecionadores e turistas curiosos estavam dispostos a comprar as estranhas pedras da jovem.

Naqueles primeiros anos, Mary Anning coletava amonites, criaturas marinhas extintas em forma de espiral. Quando turistas ingleses visitaram Lyme Regis durante as Guerras Napoleônicas – os ingleses foram encorajados a evitar viagens ao exterior – Mary vendeu fósseis para eles.

Amonitas

Ernst Haeckel / Wikimedia CommonsNa Costa do Jurássico, Mary Anning coletou amonites e vendeu-as para sustentar sua família.

Em 1811, Mary e seu irmão Joseph desenterraram um estranho crânio. Esta não era uma amonite. O garoto de 12 anos passou meses cavando mais fundo. Ela finalmente descobriu um esqueleto bizarro de 5 metros de comprimento – que os moradores imediatamente consideraram um monstro.

O “monstro” foi chamado de “ictiossauro” ou “lagarto peixe”. Era, na verdade, um réptil marinho que viveu cerca de 200 milhões de anos antes.

A descoberta de Mary Anning ajudaria a informar a crescente compreensão da evolução. Mas, na época, ela estava mais preocupada em ajudar sua família. O fóssil foi vendido por £ 23 – e pode ser visto no Museu de História Natural de Londres hoje.

“A criatura mais incrível já descoberta”

Mary Anning estava apenas começando. Cerca de dez anos depois de desenterrar o ictiossauro, ela descobriu outro fóssil notável – outro réptil marinho chamado plesiossauro.

“Foi depois [dessa descoberta] que os cientistas começaram a levar seus achados mais a sério, procurando-a para examinar suas descobertas e discutir ideias”, explicou Bernard.

Cientistas da época, incluindo William Buckland, Henry de la Beche e Willian Conybeare, vieram a Lyme Regis. Eles caminharam pela praia com Anning e escreveram sobre suas descobertas .

No entanto, nem todos ficaram impressionados. O naturalista francês George Cuvier – conhecido como o “pai da paleontologia” – tinha suas dúvidas sobre o que Mary Anning havia descoberto.

Georges Cuvier

Desconhecido / Wikimedia CommonsO geólogo francês Georges Cuvier duvidou das descobertas de Mary Anning no início.

Os ossos do plesiossauro eram tão estranhos e estranhos que se espalharam rumores de que eram falsos. No início, Cuvier concordou. Ele estudou os desenhos dos ossos de Anning e sugeriu que ela havia combinado vários fósseis diferentes.

O fóssil de Anning foi uma farsa? A Sociedade Geológica de Londres se reuniu para debater a questão. Anning não teve permissão para comparecer – a Sociedade Geológica não admitia mulheres até 1904. No entanto, seus defensores convenceram Cuvier da autenticidade do fóssil.

Georges Cuvier admitiu que estava errado. Ele descreveu o fóssil como “a criatura mais incrível já descoberta”.

Ainda assim, Anning raramente recebeu crédito por suas descobertas.

O caçador de fósseis esquecido

Carta Anning

Mary Anning / Wellcome ImagesEm uma carta, Anning relatou a descoberta do plesiossauro, incluindo um esboço detalhado do fóssil.

Nas décadas subsequentes, as emocionantes descobertas de fósseis de Mary Anning continuaram. Em 1828, ela descobriu uma longa confusão de ossos que incluía uma cauda e asas – um pterossauro. Freqüentemente, Anning arriscava sua vida para descobrir novos fósseis. Em 1833, ela escapou por pouco de um deslizamento de terra que matou seu amado cachorro, Tray.

Mas Anning raramente recebeu crédito por suas incríveis descobertas. Os cientistas comprariam seus fósseis. Eles escreveriam artigos sobre seus fósseis. Mas eles raramente lhe deram crédito.

Um contemporâneo observou: “Homens de aprendizagem sugaram seus miolos e lucraram muito com a publicação de obras, das quais ela forneceu o conteúdo, mas não obteve nenhuma das vantagens”.

A própria Mary Anning viu claramente a injustiça do sistema. “O mundo me usou de forma tão cruel” , disse ela . “Temo que isso me fez suspeitar de todos.”

Quando se tratava de reconhecimento, Anning tinha mais de uma coisa contra ela. Ela não era apenas uma mulher – ela era uma mulher da classe trabalhadora.

“Não se trata apenas de gênero”, observou Tucker. “A história da ciência está repleta de contribuições negligenciadas de cientistas da classe trabalhadora.”

Aos 47 anos, Anning morreu de câncer de mama. Em uma reunião da Sociedade Geológica, o geólogo De la Beche – um amigo dela – fez uma homenagem ao caçador de fósseis.

A vida no antigo dorset

Henry De la Beche / Museu Nacional de Cardiff
Henry De la Beche, amigo de Anning, vendeu sua aquarela da vida antiga em Dorset para arrecadar dinheiro para Anning.

Em seu elogio, De la Beche chamou Anning de alguém “não colocado nem mesmo entre as classes mais fáceis da sociedade, mas alguém que tinha que ganhar o pão de cada dia com seu trabalho”. Ainda assim, Anning “contribuiu com seus talentos e pesquisas incansáveis ​​em grande parte para o nosso conhecimento”.

Pintura de Mary Anning

BJ Donne / Wikimedia CommonsEmbora os cientistas muitas vezes apagassem as contribuições de Anning no século 19, hoje muitos a vêem como uma pioneira no campo da paleontologia.

Hoje, há um interesse renovado pela vida e obra de Mary Anning.

Em 2010, a Royal Society listou Mary Anning como uma das dez mulheres britânicas que mais influenciaram a história da ciência. Em 2018, uma jovem chamada Evie Swire iniciou uma campanha para construir uma estátua para comemorar Anning. Ela espera erguer a estátua em 21 de maio de 2022 – aniversário de Mary Anning.

Mais recentemente, o filme Ammonite de 2020 – estrelado por Kate Winslet e Saoirse Ronan – apresentou a novos públicos a história de vida de Mary Anning.

By Hay

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