Depois que a maioria dos mamutes peludos da Terra morreu, uma população foi carregada para uma remota ilha do Ártico. Os redutos finais sobreviveram na Ilha Wrangel e sobreviveram aos seus homólogos do continente por 7.000 anos. Finalmente, cerca de 4.000 anos atrás, esse grupo solitário também foi extinto.

Agora, os cientistas aprenderam mais sobre esses últimos mamutes e o evento “catastrófico” que acabou com sua espécie.

De acordo com a Newsweek , Laura Arppe do Museu Finlandês de História Natural e seus colegas estudaram a dieta, nutrição e metabolismo da população usando ossos e dentes de mamute encontrados na Ilha Wrangel e comparando-os com outras populações.

Ao analisar seus isótopos de carbono e nitrogênio – que esclarecem a nutrição e o funcionamento metabólico dos animais nos milhares de anos anteriores à extinção – a equipe de Arppe conseguiu obter uma imagem mais clara.

Publicada no jornal Quaternary Science Reviews , sua pesquisa indica que a espécie não estava sob pressão direta, mas que um poderoso evento climático levou à sua fome e subsequente extinção.

Um estudo de 2017 publicado na PLOS descobriu que um “colapso genômico” foi responsável por seu desaparecimento, com mutações resultantes de sua diminuição do tamanho da população contribuindo para sua queda. Sem capacidade de sintetizar proteínas, afirmava, a perda do olfato e da capacidade de detectar feromônios dos mamutes os tornava incapazes de socializar, procriar e prosperar.

Esta última pesquisa, no entanto, não encontrou evidências de uma redução no tamanho da população antes da extinção e que um cenário aparentemente muito mais simples era o culpado: o clima.

Mammoth Tooth da Ilha Wrangel

Juha KarhuO estudo usou dentes e ossos de mamute lanoso encontrados na ilha Wrangel, como este conjunto de enormes mastigadores encontrados na remota ilha ártica.

Estudos anteriores argumentaram que a mudança climática após a última era do gelo, junto com a caça humana, levou à extinção do mamute-lanudo. De acordo com o The New York Times , as últimas populações sobreviventes viviam nas duas ilhas remotas de Wrangel e St. Paul.

Enquanto os mamutes peludos de St. Paul viveram até cerca de 5.600 anos atrás, os mamutes da Ilha Wrangel sobreviveram 1.600 anos a mais. O estudo de 2017 analisou os genomas inteiros de dois mamutes: um da Sibéria que morreu há 45.000 anos e um da Ilha Wrangel que morreu há 4.300 anos.

Eles foram capazes de avaliar o tamanho da população de ambas as eras estudando a variação genética em cada genoma e descobriram que o mamute siberiano vivia com 13.000 mamutes, enquanto o mamute Wrangel vivia com apenas 300.

A pesquisa de Arppe, no entanto, começou com o bem-estar alimentar dos animais para avaliar a potencial falta de recursos – e a suposta redução populacional subsequente. Eles não encontraram nenhuma evidência de qualquer “alarmante mudança de longo prazo” no habitat ou clima dos mamutes da Ilha Wrangel.

“Ninguém havia olhado para o que estava acontecendo com a ecologia alimentar dos mamutes Wrangelianos e, com todas essas outras observações relacionadas à dieta, era hora de fazer isso”, disse Arppe.

“Queríamos olhar para a ecologia alimentar dos mamutes para ver se poderíamos encontrar sinais de mudanças em sua dieta, nutrição ou metabolismo que levem à extinção, por exemplo, se pudéssemos ver sinais de fome ou desnutrição.”

Mapa de restos de mamute da ilha Wrangel

L. Arppe et al., 2019Este mapa mostra a localização dos restos mortais de mamutes usados ​​no estudo, com 1 ka igual a 1.000 anos.

Com os mamutes lanosos na Rússia desaparecendo 15.000 anos atrás e a população da Ilha de St. Paul desaparecendo há 5.600 anos, o debate em torno da extinção do último grupo na Ilha Wrangel intrigou os cientistas por anos.

“A julgar pelos números de ossos de mamute datados por radiocarbono encontrados na Ilha Wrangel, esta última população da ilha parece ter desaparecido abruptamente”, disse Arppe. “Não [há] sinais de diminuição do tamanho da população antes da extinção. [É] como se tivessem atingido uma parede há aproximadamente 4.000 anos. ”

“Todas as principais mudanças no clima e no tamanho do intervalo ocorreram há muito tempo: a mudança para o clima quente do Holoceno há cerca de 10.000 anos, o isolamento da ilha e sua redução ao tamanho atual há cerca de 8.000 anos.”

“Portanto, a julgar pelo que estudos anteriores mostraram sobre seu ambiente, eles parecem ter desaparecido em meio a condições estáveis. Por quê?”

A pesquisa de Arppe indica que “eventos de gelo” – quando a chuva na neve faz com que o solo fique coberto de gelo e impenetrável para mamutes famintos – foram o último prego no caixão.

Vista Aérea da Ilha Wrangel

Wikimedia CommonsA última população sobrevivente de mamutes peludos morreu na Ilha Wrangel há aproximadamente 4.000 anos.

A equipe descobriu que os mamutes Wrangel eram bastante comparáveis ​​aos seus homólogos siberianos em termos de bem-estar alimentar, com uma diferença fundamental. Os primeiros usavam suas reservas de gordura durante os invernos frios, enquanto os últimos não. Isso pode ter levado à sobrevivência prolongada dos mamutes Wrangel.

O que os afetou fatalmente no final, no entanto, foram os eventos de gelo. “Esses tipos de eventos são conhecidos por causar a morte de um grande número de herbívoros no Ártico”, explicou Arppe. “20.000 bois almiscarados morreram de fome em 2003 no Ártico canadense devido a um evento de chuva na neve.”

Embora a equipe de pesquisa tenha concluído que foi esse fator ambiental que afetou irreversivelmente a espécie, eles também encontraram sinais de que a falta de água doce saudável pode ter influenciado.

O estudo de 2017 sugeriu que era a falta de quantidade que os eliminava, já que mamutes lanudos bebem mais do que elefantes. A pesquisa de Arppe indica que a qualidade da água, ao contrário, era o problema.

“Nosso próximo passo é estudar esses [problemas graves de qualidade da água] para rejeitar ou confirmar a hipótese de que, de tempos em tempos, o abastecimento de água potável dos animais tinha altos níveis de elementos nocivos ou até tóxicos liberados da rocha local, que pode ter afetado a aptidão da população. ”

By Hay

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