No meio da Guerra Revolucionária, um bravo espião americano se infiltrou nas forças britânicas. Ele ganhou a confiança de um general britânico e se tornou um agente duplo, fornecendo informações falsas aos casacas-vermelhas.

Ele foi o espião que forneceu as informações essenciais que ajudaram o Exército Continental a vencer a guerra por sua independência.

Esse espião era James Armistead – e ele era um escravo.

Caminho para a liberdade de James Armistead – por meio da guerra

Uma pintura de James Armistead Lafayette

Desconhecido / Exército dos EUAUm retrato de James Armistead.

O início da vida de qualquer escravo antes da Guerra Civil é difícil de rastrear, mas James Armistead provavelmente nasceu por volta de 1760 e foi propriedade de William Armistead.

Na década de 1770, James Armistead tornou-se secretário de William e quando a Guerra Revolucionária estourou, o estado da Virgínia nomeou William para administrar os suprimentos militares do estado – colocando James Armistead em posição de ver o conflito em primeira mão.

Enquanto isso, em 1775, Lord Dunmore, o governador real britânico da Virgínia, proclamou que qualquer escravo que servisse no exército britânico receberia sua liberdade após a guerra. Em menos de um mês, 300 escravos se inscreveram para ajudar os Casacas Vermelhas.

Em resposta, o Congresso Continental aprovou uma medida semelhante para recrutar negros livres e prometer a alforria aos escravos que se juntassem ao lado do Patriota.

Em 1780, cinco anos após o início da guerra, os Armisteads se mudaram de Williamsburg para Richmond. No ano seguinte, James Armistead pediu permissão a William para se juntar ao esforço de guerra e, uma vez concedida, Armistead assumiu uma posição com o Marquês de Lafayette, o comandante das forças francesas do Exército Continental.

O trabalho de inteligência de James Armistead

O Marquês de Lafayette reconheceu rapidamente que James Armistead era um ativo valioso para a causa colonial, em parte porque ele sabia ler e escrever. Em vez de usar Armistead como mensageiro, o comandante ofereceu-lhe uma missão perigosa: infiltrar-se nas forças britânicas como espião.

Marquês de Lafayette

Joseph-Désiré Court / Palácio de VersalhesUm retrato do Marquês de Lafayette no Palácio de Versalhes.

Posando como um escravo fugitivo, Armistead viajou para o acampamento do general britânico Benedict Arnold. Armistead rapidamente conquistou a lealdade de Arnold e do general britânico Charles Cornwallis por seu amplo conhecimento das estradas vicinais da Virgínia.

Consequentemente, Cornwallis nomeou Armistead para servir à mesa dos oficiais britânicos, um lugar inestimável para reunir informações para o exército colonial. De fato, Armistead tirou proveito dessa posição e espionou Cornwallis enquanto ele discutia estratégia com seus oficiais.

Os britânicos também presumiram erroneamente que Armistead era analfabeto e deixaram relatórios e mapas onde o espião poderia facilmente copiá-los. À vista de todos, Armistead enviava relatórios escritos diariamente para Lafayette.

As informações de Armistead foram essenciais para ajudar a força muito menor de Lafayette a evitar a batalha com os britânicos. Armistead também foi um elo fundamental na rede de espionagem colonial. Ele poderia transmitir as instruções de Lafayette a outros espiões escondidos atrás das linhas inimigas.

Ironicamente, Cornwallis até pediu a Armistead para espionar Lafayette . Mas Armistead permaneceu leal à causa americana e forneceu informações falsas sobre o paradeiro de Lafayette em Cornwallis.

Ele até passou uma carta falsa sobre os movimentos das tropas que convenceu Cornwallis a não atacar Lafayette.

Ajudando o Exército Continental a Vencer em Yorktown

Soldados Negros em Yorktown

Jean-Baptiste-Antoine DeVerger / Wikimedia CommonsSoldados negros que lutaram com o Primeiro Regimento de Rhode Island durante a Revolução Americana.

Em 1781, o Marquês de Lafayette e o General George Washington se uniram para finalmente pôr fim à Guerra Revolucionária.

Com a ajuda das forças francesas de Lafayette, Washington acreditava que poderia criar um bloqueio grande o suficiente para levar os britânicos à rendição. Mas sem informações confiáveis ​​sobre as forças britânicas, o plano de Washington poderia sair pela culatra.

Assim, naquele verão, Washington escreveu a Lafayette solicitando informações sobre Cornwallis. Em 31 de julho de 1781, James Armistead apresentou um relatório detalhado sobre as localizações britânicas e a estratégia de Cornwallis.

Com base no relatório de Armistead, Washington e Lafayette implementaram o plano. Eles cortaram com sucesso os reforços britânicos de Yorktown, onde a batalha final da guerra começaria algumas semanas depois.

Em 19 de outubro de 1781, Cornwallis se rendeu às forças coloniais em Yorktown. Depois de agitar a bandeira branca, o general britânico visitou o quartel-general de Lafayette, mas quando Cornwallis entrou na tenda, ele ficou cara a cara com James Armistead.

Ele soube naquele momento que estava trabalhando com um agente duplo.

Ainda lutando pela liberdade

Casacos vermelhos rendem-se em Yorktown

Nathaniel Currier / Wikimedia CommonsO General Cornwallis se rende ao General George Washington em Yorktown – uma pedra angular da história americana que não teria sido possível sem a ousadia de James Armistead.

Quando a Revolução Americana terminou oficialmente com o Tratado de Paris em 1783, James Armistead voltou à escravidão.

O Ato de Emancipação da Virgínia de 1783 apenas libertou escravos que “cumpriram fielmente os termos de seu alistamento e, portanto, naturalmente, contribuíram para o estabelecimento da liberdade e independência americanas”.

Embora Armistead tenha arriscado sua vida para ajudar o Exército Continental a vencer, ele foi considerado um espião e não um soldado, e este trabalho pela liberdade americana não foi considerado “agradável”. Ele era, portanto, inelegível para a emancipação sob a Lei de Emancipação.

Enquanto isso, William Armistead também foi impedido de libertar o próprio James Armistead. De acordo com a lei da Virgínia, apenas um ato aprovado pela Assembleia poderia libertar um escravo. William fez uma petição pessoal à Assembleia Geral, “rezando para que um ato seja aprovado pela emancipação [de James].”

Mas o comitê se recusou a considerar o pedido.

Em 1784, o Marquês de Lafayette soube que seu espião de confiança permanecia escravo. Ele escreveu um apelo apaixonado pela emancipação de Armistead:

“Suas informações do acampamento inimigo foram diligentemente coletadas e entregues com mais fidelidade. Ele cumpriu apropriadamente algumas comissões importantes que eu dei a ele e me parece com direito a todas as recompensas que sua situação possa admitir. ”

No final de 1786, William Armistead apresentou outra petição junto com a carta de Lafayette à Assembleia. William acrescentou seu próprio apelo pela liberdade de Armistead com base no “desejo honesto do homem de servir a este país”.

Em 1787, quase seis anos depois de se tornar espião, James Armistead conquistou sua liberdade.

Armistead ficou tão grato a Lafayette por seu apoio que acrescentou “Lafayette” ao seu sobrenome. Até sua morte em 1832, o ex-escravo passou por James Armistead Lafayette.

Vida de liberdade de Armistead

Uma cópia do apoio de Lafayette para Armistead

Marquês de Lafayette / Sociedade Histórica da VirgíniaUma cópia do depoimento que o Marquês de Lafayette escreveu em nome de James Armistead.

Depois de ganhar sua liberdade, Armistead comprou um grande lote de terreno em New Kent, Virginia. Ele se casou e criou os filhos em sua fazenda de 40 acres.

O estado da Virgínia concedeu a Armistead um estipêndio de US $ 40 por ano por seus serviços durante a guerra.

Anos mais tarde, enquanto a escravidão persistia nos jovens Estados Unidos, o Marquês de Lafayette escreveu a Washington: “Eu nunca teria desembainhado minha espada pela causa da América se pudesse conceber que assim estava fundando uma terra de escravidão!”

Em 1824, Lafayette voltou aos Estados Unidos e visitou o campo de batalha em Yorktown. Lá ele viu James Armistead Lafayette no meio da multidão. O marquês parou sua carruagem e abraçou seu homônimo, que viveria o resto de sua vida como um homem livre.

By Hay

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