Ochimpanzé Ham fez história como o primeiro chimpanzé no espaço em 31 de janeiro de 1961. O Projeto Mercury, o primeiro programa de voo espacial humano da NASA, esperava enviar um homem à órbita da Terra e devolvê-lo em segurança. Com a ajuda de Ham, isso aconteceu apenas três meses depois.

A corrida espacial entre os Estados Unidos e a União Soviética vinha esquentando desde o final dos anos 1950. Os soviéticos já haviam colocado cães em órbita, provando que os mamíferos podiam sobreviver no espaço.

Mas a NASA queria mostrar que os humanos podiam realizar tarefas em gravidade zero, e o projeto do astrochimp nasceu.

Embora o voo espacial de Ham tenha durado apenas 16 minutos e meio, os dados que forneceu aos engenheiros da NASA foram inestimáveis ​​para o futuro do voo espacial. E fez de Ham, o chimpanzé, um dos macacos mais famosos que já existiram.

“Número 65” é capturado e treinado pela NASA

Ham, o chimpanzé, nasceu em julho de 1957 nos Camarões franceses. Ele tinha dois anos quando caçadores de animais o pegaram na selva e o venderam para a Rare Bird Farm em Miami, Flórida.

Treinamento NASA

NASAHam durante o treinamento com a NASA em 1960.

A Força Aérea dos EUA comprou ele e 39 outros candidatos para se preparar para a missão na Base Aérea Holloman em Alamogordo, Novo México. Cientistas da NASA submeteram cada chimpanzé a uma série de testes e, por fim, escolheram Ham por sua acuidade mental.

Em público, a NASA simplesmente o chamou de “Número 65”, por medo de que a imprensa se agarrasse a um nome bonito caso a missão não saísse como planejado. O nome Ham, em homenagem ao Centro Médico Aeroespacial Holloman, onde ele estava alojado, não foi dado até que ele retornasse em segurança à Terra.

“Ele foi maravilhoso”, disse seu treinador, Edward Dittmer. “Ele se saiu tão bem e foi um chimpanzé incrivelmente fácil de manejar. Eu o segurava e ele era como uma criança. ”

Usando um processo controverso chamado condicionamento de evitação, a NASA treinou Ham para realizar tarefas simples sob pressão para ver se era seguro ter um astronauta controlando a espaçonave.

Ele receberia um choque elétrico nas solas dos pés se não puxasse uma alavanca cinco segundos depois de ver uma luz azul piscando. Outro teste o fez escolher qual forma em uma série de três não combinava com as outras. Uma vez em órbita, ele teria que fazer o mesmo.

O primeiro chimpanzé no espaço

Em 31 de janeiro de 1961, o chimpanzé Ham foi equipado com sensores que monitoravam seus sinais vitais e amarrado a uma cadeira chamada “biopack”, na qual ele executaria suas tarefas, monitoradas por computadores no solo.

Recuperação de Ham, o chimpanzé

NASAHam no USS Donner após ser resgatado.

Quando o Mercury-Redstone 2 foi lançado em vôo suborbital, ele o fez a 5.857 milhas por hora e atingiu uma altitude de 157 milhas acima da Terra. Isso foi mais de 1.400 milhas por hora mais rápido e 42 milhas mais alto do que a NASA havia planejado devido à perda de pressão do ar na cápsula causada por uma rachadura.

Felizmente, o traje de Ham o protegeu e os cientistas confirmaram que um mamífero poderia funcionar no espaço. O desempenho de Ham foi apenas uma fração de segundo mais lento do que na Terra. Em 16 minutos e 39 segundos, o vôo terminou. Ele havia passado seis minutos e meio em total ausência de peso.

Mas a rachadura causou mais problemas, e Ham pousou a 132 milhas de onde deveria, no Oceano Atlântico. O USS Donner , que estava estacionado para resgatá-lo, precisou de horas para redirecionar para o novo local de pouso. Enquanto isso, a água entrou pela fenda e atingiu níveis perigosos antes que o navio chegasse para levá-lo a um local seguro.

Embora Ham pareça sorrir nas fotos que capturam seu resgate, a primatologista Jane Goodall disse que era um sinal de medo. “Nunca vi tanto terror no rosto de um chimpanzé”, disse ela ao The Guardian . Ham até se recusou veementemente a voltar à cadeira para uma sessão fotográfica pós-missão.

Ham, o chimpanzé, está enterrado no Novo México

Após seu desembarque, Ham alcançou a celebridade da cultura pop, aparecendo na capa da revista LIFE e até mesmo em um filme com Evel Knievel. Seu voo de teste deu à NASA os dados necessários para fazer de Alan Shepherd Jr. o primeiro homem americano no espaço em 5 de maio de 1961.

Presunto, o túmulo do chimpanzé

Wikimedia CommonsHam, o primeiro chimpanzé no espaço, está enterrado no International Space Hall of Fame.

Ham foi transferido para o National Zoo em Washington, DC em 1963 e passou 17 anos sozinho. Ele então passou três anos no zoológico da Carolina do Norte na companhia de outros chimpanzés antes de morrer em 19 de janeiro de 1983 aos 25 anos, jovem para um chimpanzé. O Smithsonian Institution esperava colocar seu corpo em exibição antes que a indignação pública os obrigasse a reconsiderar.

“Fale sobre morte sem dignidade”, escreveu o The Washington Post . “Fale sobre precedentes terríveis – deve ser o suficiente para deixar qualquer veterano do espaço mais do que um pouco nervoso sobre como ele será tratado no póstumo aos poucos.”

Após uma autópsia, o esqueleto de Ham foi removido e hoje é mantido no Museu Nacional de Saúde e Medicina de Maryland. O resto de seus restos mortais foi enterrado no International Space Hall of Fame em Alamogordo, Novo México – onde tudo começou.

“Alan Shepard foi um herói, sem dúvida”, disse Ralph Morse, que fotografou Ham para a LIFE . “Mas sempre que as pessoas chamam Shepard de o primeiro americano no espaço, gosto de lembrá-los de um chimpanzé que chegou antes dele.”

By Hay

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