Em 16 de julho de 1945, o Projeto Manhattan provou ser um sucesso: a onda de choque da primeira bomba atômica detonada se espalhou de dentro de um deserto vazio no Novo México até Albuquerque, destruindo tudo em seu alcance com um calor quente o suficiente para vaporizar o aço.

A vinte milhas de distância, o físico teórico J. Robert Oppenheimer e os arquitetos da bomba observaram o fruto de anos de trabalho. Enquanto o céu se iluminava com um fogo mais forte que o sol e uma nuvem em forma de cogumelo subia 12 quilômetros no ar, os cientistas sabiam que o programa militar secreto para desenvolver a bomba atômica, conhecido como Projeto Manhattan, havia sido executado com sucesso.

Manhattan Project Aerial View
Edifícios do Projeto Manhattan
Manhattan Project Color Explosion

Manhattan Project General

‘O mundo não seria o mesmo’: a história interna de como o projeto Manhattan desenvolveu a bomba atômica
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“Sabíamos que o mundo não seria o mesmo”, disse Oppenheimer, numa frase famosa, anos após o término do Projeto Manhattan. “Eu me lembrei da linha da escritura hindu, o Bhagavad Gita … ‘Agora eu me tornei a Morte, o destruidor de mundos.’ Suponho que todos nós pensamos isso, de uma forma ou de outra. ”

J. Robert Oppenheimer, o principal físico do Projeto Manhattan, lembra como ele e sua equipe se sentiram ao ver a primeira bomba atômica explodir no Novo México.

Outro físico, Kenneth Bainbridge, que supervisionou o primeiro teste nuclear, colocou de forma um pouco mais sucinta:

“Agora somos todos filhos da puta.”

O Programa de Armas Nucleares nazistas

Albert Einstein e Robert Oppenheimer

Wikimedia CommonsAlbert Einstein e Robert Oppenheimer. Circa 1950.

O Projeto Manhattan começou com uma carta na mesa do presidente Franklin D. Roosevelt em 6 de outubro de 1939. Os nazistas, alertou, haviam feito novos avanços na pesquisa nuclear que poderiam resultar no que descreveu como “bombas extremamente poderosas de um novo tipo . ”

“Atenciosamente”, concluía a carta , “Albert Einstein.”

Einstein não era um espião, mas tinha alguns amigos que prestavam atenção às notícias.

Dois cientistas alemães, em dezembro de 1938, descobriram acidentalmente que os átomos de urânio podiam ser divididos em dois pedaços radioativos. E dois cientistas nos Estados Unidos, Enrico Fermi e Leó Szilárd, estavam convencidos de que a descoberta dos alemães poderia ser usada para criar uma bomba nuclear mais poderosa do que qualquer coisa que o mundo já viu.

Szilárd e Fermi começaram a trabalhar tentando desenvolver um reator nuclear por conta própria, sustentado apenas pelos recursos da Universidade de Columbia.

Um artigo no jornal, no entanto, deixou Szilárd profundamente nervoso. A Alemanha, ele soube, havia assumido o controle das minas de urânio da Tchecoslováquia e estava impedindo-as de vender seu urânio a qualquer pessoa que não fosse o Terceiro Reich.

Os nazistas, percebeu Szilárd, estavam trabalhando em uma bomba nuclear própria. Temendo que Roosevelt não quisesse ouvir alguém como ele, Szilárd marcou um encontro com Einstein, explicou seus temores e o convenceu a assinar seu nome ao pé da carta. Ele entregou o bilhete a Alexander Sachs, economista e aficionado por ciências que era amigo pessoal do presidente.

Roosevelt finalmente concordou em se encontrar com Sachs em 11 de outubro, um mês após a notícia de que os nazistas haviam invadido a Polônia. Ele lutou, no entanto, para envolver sua mente em torno da ciência complexa do que eles estavam tentando explicar.

“O que você quer”, ele finalmente conseguiu dizer, “é cuidar para que os nazistas não nos façam explodir”.

Isso era algo que ele podia entender. Roosevelt chamou o general Edwin “Pa” Watson, entregou-lhe os papéis e deu a ordem que deu início ao Projeto Manhattan:

“Isso requer ação.”

O Memorando Frisch-Peierls

The Manhattan Project

Wikimedia CommonsOtto Frisch e Rudolf Peierls, os dois homens no centro, fizeram a descoberta que provou que uma arma nuclear era possível. Laboratório Nacional de Los Alamos, 1946.

No início, tudo o que Roosevelt ofereceu ao Projeto Manhattan foi financiamento, concordando em comprar urânio e grafite para os experimentos de Szilárd e Fermi.

Poucos acreditaram que uma bomba atômica era possível. Alguns colocam as chances de sucesso em 100.000 para 1; até Fermi disse que suas chances de sucesso eram “remotas”.

O maior problema era o peso.

Mesmo se uma bomba nuclear fosse possível, acreditava-se que uma bomba funcional teria que pesar pelo menos 40 toneladas métricas ; “essas bombas podem muito bem se provar pesadas demais para transporte aéreo”, dizia a carta de Einstein a Roosevelt.

Por mais poderosa que fosse, a bomba atômica não faria nenhum bem aos EUA se eles não pudessem movê-la para o solo inimigo.

Mas os americanos não eram os únicos com um programa nuclear. Na Inglaterra, dois refugiados alemães, Rudolf Peierls e Otto Frisch, estavam trabalhando arduamente para derrotar seus antigos compatriotas com a bomba nuclear e, em março de 1940, eles fizeram a descoberta que mudaria o projeto.

Você precisaria começar com uma grande quantidade de urânio e depois separar um de seus isótopos – o urânio-235 – dele. Você só precisaria de cerca de meio quilo ou mais do isótopo para construir uma bomba que poderia explodir uma cidade inteira.

“A energia liberada na explosão dessa superbomba é quase a mesma que a produzida pela explosão de 1.000 toneladas de dinamite”, escreveram eles no que seria conhecido como Memorando Frisch-Peierls. “Vai, por um instante, produzir uma temperatura comparável à do interior do sol.”

Eles também alertaram que uma bomba nuclear emitiria material radioativo que o vento poderia espalhar pelo mundo, e eles entenderam exatamente como os resultados poderiam ser horríveis.

“Mesmo por dias após a explosão, qualquer pessoa que entrar na área afetada será morta.”

O que foi o Projeto Manhattan?

Filmagem de dentro do Laboratório Nacional de Los Alamos.

Quando o Memorando Frisch-Peierls foi publicado, os britânicos haviam investido mais dinheiro em pesquisa nuclear do que os americanos. Mas depois da descoberta, o governo dos Estados Unidos intensificou sua campanha para desenvolver uma bomba nuclear.

Em 1943, os Estados Unidos já haviam investido seu primeiro bilhão de dólares no Projeto Manhattan – o equivalente a US $ 15 bilhões hoje. Em comparação, os britânicos – que, três anos antes, estavam na liderança – gastaram apenas £ 500.000.

O projeto ganhou vida em 17 de setembro de 1942, quando o general Leslie Groves foi colocado no comando.

Antes de Groves entrar no projeto, o projeto tinha dificuldades para obter financiamento. Eles receberam apenas US $ 90 milhões para construir quatro das primeiras usinas nucleares da Terra e lutaram para fazer algo com isso. O projeto recebeu a mesma classificação de prioridade que uma construção de fábrica TNT, e assim cada pedido que eles fizeram foi colocado em segundo plano.

Groves mudou tudo isso. Dois dias depois de entrar para a equipe, ele assustou o governo a ponto de dar ao Projeto Manhattan o direito de receber a maior urgência possível sempre que solicitado.

Em 29 de setembro – 12 dias depois de se juntar à equipe – Groves comprou 56.000 acres de terra em Oak Ridge, Tennessee, para enriquecer urânio.

Os fazendeiros que lá viviam foram expulsos de suas terras com pouco dinheiro e sem explicação. Eles tiveram que sair e assistir à distância enquanto suas antigas casas se tornavam uma “área de exclusão total” com cerca de 80.000 funcionários.

Uma escola particular no condado de Los Alamos, Novo México, foi apreendida para criar o Laboratório Nacional de Los Alamos, onde a bomba seria desenvolvida. Lá, uma equipe dos melhores físicos do país, incluindo nomes como Enrico Fermi e Richard Feynman. E à frente deles estava o líder escolhido por Groves: J. Robert Oppenheimer.

Sigilo e espiões dentro do Projeto Manhattan

Oak Ridge

Galerie Bilderwelt / Getty ImagesUm outdoor afixado em Oak Ridge. 31 de dezembro de 1943.

Cada detalhe do Projeto Manhattan foi mantido em silêncio. Em Oak Ridge, os trabalhadores nem mesmo podiam saber o que estavam fazendo. Se eles fizessem perguntas, eles poderiam ser expulsos.

Como um trabalhador descreveu: “Quando a mão passasse de zero para 100, eu girava uma válvula. A mão voltava para zero. Eu ligo outra válvula e a mão voltava para 100. O dia todo.”

Em Los Alamos, a segurança era ainda mais rígida. Até mesmo os cientistas cuja carta havia iniciado o Projeto Manhattan, Einstein e Szilárd, foram praticamente impedidos de entrar.

Szilárd teve algum acesso, mas Groves limitou maciçamente seu papel. Ele era um cidadão alemão e pacifista, o que deixou Groves profundamente nervoso. Ele deu ordens para que Szilárd fosse demitido da equipe e, quando não conseguiu aprovar a ordem, fez com que o FBI o seguisse aonde quer que fosse.

Einstein foi totalmente eliminado. Os militares o consideraram “impróprio” para “lidar com assuntos altamente secretos relacionados à Defesa Nacional”.

“O professor Einstein é um radical extremo”, declarou um memorando militar, relacionado com “atividades comunistas extremas”.

Até a imprensa foi restringida em suas reportagens; nada relacionado à fissão atômica era permitido nas páginas dos jornais. Quando uma edição do Saturday Evening Post divulgou um artigo que simplesmente discutia a ciência em geral, os militares os forçaram a retirá-lo.

Ironicamente, foi todo esse sigilo que acabou chamando a atenção dos soviéticos. Em 1942, um cientista soviético chamado Georgy Flyorov avisou Stalin que, por dois anos, os americanos não escreveram uma única palavra sobre a fissão nuclear. A única explicação, disse ele, era que eles estavam trabalhando na bomba.

“Os resultados serão tão grandes”, alertou Flyorov , “que não haverá tempo para decidir quem é o culpado pelo fato de termos abandonado esse trabalho aqui no Sindicato.”

E assim começou o projeto de espionagem soviética.

Einstein nunca conseguiu entrar no Laboratório Nacional de Los Alamos. Mas Klaus Fuchs o fez – e ele relatou tudo o que aprendeu à Inteligência Militar Soviética.

By Hay

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