Possível fóssil de esponja mais antigo

Elizabeth Turner / Laurentian UniversityUm close da textura do fóssil.

Na década de 1990, a geóloga Elizabeth Turner voou para as isoladas Montanhas Mackenzie, no Canadá, para coletar amostras para seu doutorado. Uma das amostras lhe pareceu estranha, mas ela a deixou de lado para mais tarde. Agora, Turner acredita que essa amostra pode ser uma evidência de que a vida animal começou centenas de milhões de anos antes do que se pensava.

“Apenas um punhado de amostras, literalmente um punhado, tinha uma coisa inesperadamente estranha e complicada que dizia, ‘Eu realmente não pertenço a este lugar’”, lembra Turner .

Essa amostra – uma fatia ultrafina que pertenceu a um recife pré-histórico – pareceu a Turner muito complicada para ser uma estrutura microbiana. Hoje, ela acredita que eles são na verdade fósseis de esponjas.

E se eles são esponjas, os fósseis de Turner sugerem que a vida animal começou há 890 milhões de anos. Aquilo é enorme. Na longa e duradoura busca para entender o nascimento da vida animal na Terra, os cientistas já haviam adivinhado que tudo começou há cerca de 500 milhões de anos.

“Inicialmente, quando você olha para esses recursos, eles parecem um monte de balanços, mas quando você tenta seguir cada um dos fios, percebe que mesmo em seções finas eles formam uma malha 3D complicada”, explicou Turner .

Elizabeth Turner

C. GilbertGeóloga Elizabeth Turner no trabalho.

Essas malhas têm uma forte semelhança com fósseis de esponja. Turner acredita que sua amostra parece idêntica à evidência apresentada em um estudo recente , que procurou explicar como os fósseis se formaram a partir de esponjas córneas.

“Eles são realmente idênticos aos que eu tinha em minhas rochas muito mais antigas”, disse Turner sobre aquele estudo. “Não havia nenhuma outra interpretação verdadeiramente viável do material.”

No entanto, nem todos estão convencidos de que Turner está certo sobre o que descobriu – e até mesmo Turner admite que é difícil ter certeza.

“Talvez haja alguma outra explicação. Minha interpretação não é a palavra final ”, reconheceu Turner . “É possível que eu esteja errado.”

Na verdade, vários cientistas enfrentaram a afirmação de Turner com ceticismo. Em primeiro lugar, os níveis de oxigênio da Terra podem não ter sido amplos o suficiente para sustentar a vida há 890 milhões de anos – embora as esponjas possam ter sobrevivido vivendo em recifes.

Mas, em segundo lugar, sua descoberta – se correta – reescreveria completamente o que os cientistas entendem sobre o arco da história da Terra.

“Estamos falando sobre inserir centenas de milhões de anos sem deixar vestígios” de fósseis, observou Graham Budd, paleobiólogo da Universidade de Uppsala, na Suécia.

“Seria sensacional. Seria como encontrar um chip de computador em um mosteiro do século 14 ”.

Turner rejeitou o ceticismo como o de Budd, argumentando que os cientistas simplesmente não sabem ainda o que aconteceu há milhões de anos.

“Sabemos que deve ter havido um momento, um episódio ou um intervalo de evolução oculta nos animais antes de 540 milhões de anos atrás”, disse Turner . “A questão é – quão longe isso foi, e como foi? Esse é o grande buraco. ”

Mas Jonathan Antcliffe, paleontólogo da Universidade de Lausanne, na Suíça, também tem suas dúvidas, chamando as evidências de Turner de “muito, muito fracas”.

“Essas coisas podem ser absolutamente qualquer coisa”, disse Antcliffe. “Não há nada de distinto aqui.” Ele continuou dizendo que Turner tinha encontrado “alguns mexidos em uma rocha, realizado um teste de borrão de Rorschach neles e disse: ‘Eles meio que me lembram vagamente de uma esponja.’

Esponja Modern Day Close Up

Elizabeth Turner / Laurentian UniversityO esqueleto de uma esponja de ceratose moderna, que tem alguma semelhança com o que Turner encontrou.

No entanto, outros cientistas acreditam que a descoberta de Turner é válida.

“A ordem e a limpeza desse padrão, eu acho, são muito distintas”, disse Joachim Reitner, um paleontólogo alemão que co-escreveu o estudo citado por Turner sobre esponjas com tesão.

“Se eu encontrasse esse padrão em rochas mais jovens, diria com certeza que era uma esponja.”

Por enquanto, os cientistas têm muito mais trabalho a fazer para compreender os primeiros dias do planeta Terra.

“Este não é o Santo Graal”, disse Turner sobre sua descoberta. “É apenas um passo em direção a uma visão melhor da evolução animal.”

E, avançando, ela acredita que os cientistas só precisam continuar fazendo perguntas.

“Somos capazes de nos perguntar sobre as coisas e nos perguntar como viemos a existir”, disse Turner. “O que aconteceu antes e como foi? Como isso começou?

By Hay

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