Ilustração de Tupandactylus Navigans

Victor BeccariUma representação artística de como era o Tupandactylus navigans há 100 milhões de anos.

Em 2013, a Polícia Federal do Brasil frustrou com sucesso o comércio ilegal de fósseis. A invasão do Porto de Santos, em São Paulo, rendeu cerca de 3.000 espécimes pré-históricos roubados da Bacia do Araripe ao norte. E a recuperação incluiu seis placas de calcário que continham um dos esqueletos de pterossauros mais intactos já encontrados.

A polícia retirou cuidadosamente os pedaços de calcário dos barris em que os contrabandistas os haviam escondido antes de entregá-los à Universidade de São Paulo para análise. Agora, um artigo publicado na revista PLOS ONE descreveu esta descoberta verdadeiramente histórica pela primeira vez.

A espécie, Tupandactylus navigans , é um réptil voador pré-histórico que só foi descrito pela primeira vez por especialistas em 2003. Até agora, todo o conhecimento dos cientistas sobre a espécie se baseava em apenas dois crânios conhecidos da existência no mundo.

Desde então, os paleontólogos dataram o fóssil notavelmente bem preservado em 115 milhões de anos atrás. Pela primeira vez, os pesquisadores não se limitaram ao crânio do animal – e foram capazes de realizar tomografias computadorizadas abrangentes que revelaram a aparência e o comportamento dessa criatura extinta.

Modelo Digital de Tupandactylus Navigans

Victor BeccariUm modelo digital de Tupandactylus navigans baseado nas tomografias históricas.

“O espécime está excepcionalmente bem preservado, com mais de 90% de seu esqueleto e impressões em tecidos moles da crista da cabeça e bico queratinoso”, disse o autor do estudo e paleontólogo da Universidade de São Paulo, Victor Becarri, à CNN . “Este pterossauro tinha mais de 2,5 metros (8,2 pés) de envergadura e 1 metro (3,3 pés) de altura.”

Talvez o mais curioso tenha sido a descoberta de que 40% da altura da criatura era responsável pela crista da cabeça do pássaro. Beccari explicou que, embora as evidências sugiram que o réptil era capaz de voar, o tamanho da crista, junto com seu pescoço alongado, provavelmente limitou as distâncias de voo do pterossauro.

“O esqueleto mostra todas as adaptações para um vôo motorizado, que o animal pode ter usado para fugir rapidamente de predadores”, disse Beccari. “Este espécime nos permite entender mais sobre a anatomia completa deste animal e traz uma visão sobre sua ecologia.”

O estudo explicou que o Tupandactylus navigans pertencia a um grupo de dinossauros chamados tapejarídeos. Essas criaturas mergulharam em paisagens do período do Cretáceo Inferior entre 100,5 milhões e 145 milhões de anos atrás.

Vela tupandactylus em pedra calcária

Victor BeccariO espécime foi cortado e encontrado em seis lajes de calcário, mas remendado para digitalizá-lo.

Embora os dois crânios desta espécie recuperados anteriormente tenham confirmado que eles possuíam cristas gigantes no topo de suas cabeças, os pesquisadores não tinham sido capazes de estudar sua musculatura ou anatomia da parte inferior do corpo até agora. Tapejarídeos são bastante prevalentes no registro fóssil do Brasil, mas esqueletos completos são raros devido a seus ossos finos e frágeis.

Com um esqueleto fossilizado quase completo em suas mãos, os pesquisadores finalmente puderam estudar o resto do corpo dessa criatura e explorar apropriadamente como ela era capaz de voar. Apesar de uma crista tão grande em sua cabeça, parecia que o notário, um osso que ajudava o peito do animal a resistir ao movimento das asas, permitia que ele voasse.

Beccari e sua época só começaram a estudar este fóssil em 2016 e usaram tomografias para criar um modelo tridimensional dos ossos do pterossauro. As imagens também detalhavam a musculatura altamente desenvolvida em seus ossos do braço, com especialistas acreditando que o pterossauro era capaz de voos curtos, mas principalmente em busca de frutas e sementes no solo.

“Com uma crista de cabeça tão alta e um pescoço relativamente longo, esse animal pode ter ficado restrito a voos de curta distância”, disse Beccari.

Tupandactylus Navigating Fossil And Scan

Victor BeccariAs seis lajes de calcário (esquerda) e subsequente análise por computador (direita).

Uma vez que estudos anteriores afirmavam que os tapejarídeos tinham pescoços curtos e robustos para sustentar essas cabeças enormes durante o vôo, a recuperação desse fóssil e o estudo subsequente forçaram os paleontólogos a reavaliar. Agora, Beccari postula que essa espécie operava mais como pavões ou galinhas do que pássaros tradicionais.

Em última análise, esta é a primeira vez na história que especialistas como Beccari colocam as mãos em um esqueleto completo de uma espécie extinta há muito tempo. Apesar de seu estado cortado em seis lajes de calcário individuais, ele foi montado como um quebra-cabeça, escaneado e estudado sem problemas – com resultados históricos.

Da forma como está, aquele resquício do período Cretáceo reunido está em exposição no Museu de Geociências de São Paulo – depois de quase ter sido perdido para colecionadores particulares para sempre.

“Os fósseis no Brasil são protegidos por lei”, explicou Beccari. “Eles fazem parte do patrimônio geológico do nosso país.”

By Hay

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